Kilim (montaña) y Njaro (demonio que produce frío) son las dos palabras swahili que dan nombre a esta enorme montaña, que con sus 5895 mts. Es la cima mas alta del continente africano. Este parque de poco mas de 750 kms2. fue creado como tal en 1973, pero desde 1921 habÍa sido declarado reserva forestal. En 1987 fue declarado patrimonio de la humanidad por la Unesco.

El parque posee una altitud media sobre el nivel del mar entre los 1350 y los 5895 mts., y, sin lugar a dudas, la mayor atracción de la constituye la ascensión al gran monte kilimanjaro (todos los años unos 13000 excursionistas intentan el ascenso a esta mítica montaña. El monte Kilimanjaro, "kili" para los viajeros, esta formado por 3 volcanes extinguidos: el Kibo (5895 mts.), El Mawenzi (5194 mts.) y el Shira (3962 mts.). EL Kilimanjaro está situado a 330 kms. al sur de la línea del ecuador, en la frontera al norte de Tanzania. Geologicamente hablando esta gran montaña es relativamente joven ya que terminó de crecer hace unos 450 mil años. Aunque no existen evidencias de asentamientos humanos anteriores a los 2000 años de antiguedad, muy posiblemente fuera utilizado para la caza y recolección de plantas por los seres humanos que habitaban en las llanuras circundantes. La población actual, los wachagga, son un pueblo agricultor de origen bantú que apareció en la zona hace aproximadamente unos 250 años y se dedicaron al cultivo de la tierra.

Los misioneros alemanes Rebman y Krapf fueron los primeros en dar noticias en 1849 de la existencia de una gran montaña cubierta de nieve a la altura del ecuador. Después de varios intentos y exploraciones fallidos, Hans Meyer alcanzó su cima en 1889.

El parque se sitúa a unos 120 kms. del aeropuerto internacional de Kilimanjaro y a unos 130 kms. de Arusha. La entrada principal del parque, Marangu gate, es el punto de partida de cualquier excursión de ascenso a la cima. Casi todos las excursiones paran en Moshi o Arusha para dormir, ya que a pies de la gran montaña no hay muchas alternativas económicas. Existen alrededor de Marangu gate dos zonas de acampada. Desde la capital Nairobi la linea de autobuses davanu shuttle tiene 2 salidas diarias con paradas en Arusha y Moshi con salidas frente al hotel Norfolk (donde se alojo Joseph Kessel).

El parque está constituido por diferentes estratos de vegetación. En cada una de estas zonas que varían aproximadamente cada 1000 mts. existe una perfecta sincronización entre flora, fauna, pluviosidad, temperatura y altitud. Hasta los 1800 mts. el paisaje esta caracterizado por ser una zona intensamente cultivado donde el antiguo paisaje ha dado paso a la agricultura y al pastoreo del ganado. Plantaciones de bananas, te y café han sustituido a la vegetación original de matorral y bosques de tierras bajas. Desde los 1800 a los 2800 mts. se extiende un importante estrato de bosque de montaña que alberga todo el parque y es donde se origina el agua que luego fluyera en numerosos manantiales a las cotas mas bajas. Esta es una zona especialmente húmeda que constantemente suele estar cubierta de un manto de nubes que favorece la proliferación de helechos, líquenes y musgos, que al colgar de las ramas de los arboles otorgan al paisaje un aspecto fantasmagórico.

A partir de los 4000 mts. hasta los 5000, la radiación solar es extrema y las temperaturas son tan intensas que cada dia parece verano y cada noche invierno. Aquí el agua es escasa y el suelo es muy poco fértil para retener humedad con lo que es muy reducido el número de plantas que subsisten, como es el caso de algunos tipos de líquenes. Es una zona muy parecida a un paisaje lunar donde abundan las formaciones rocosas, la lava y la grava volcánica. Por encima de los 5000 mts. las condiciones climáticas dotan a la cumbre de temperaturas bajo cero durante la noche y elevada radiación solar durante el día.

Subir a la cima del gran Kilimanjaro constituye el principal atractivo de todo excursionista que se preste a visitar este parque; la única condición requerida es estar en buena forma y tener suficiente capacidad respiratoria. La entrada al parque es de unos 30$ por persona y día, a lo que habrá que añadir otros 40$ por persona por pasar noche en el refugio. (La acampada tiene el mismo coste por persona y noche), además hay que pagar unos 25$ por grupo en concepto de tasa de seguridad. En general, si se prefiere llevar todo organizado e incluido a través de alguna agencia local, por unos 400-500$ por persona se puede obtener una excursión de 5 días con porteadores, guías, comida, tasas y alojamiento. Quizás la aventura de subir al Kilimanjaro sea algo costosa, pero la experiencia bien merece la pena. Los meses de marzo, abril mayo y noviembre son los mas húmedos y no es aconsejable ascender la montaña ya que los caminos son algo complicados. Los meses mas secos son julio, agosto y diciembre que es cuando mas excursionistas intentan ascender el “kili”, aunque quizás los meses de enero, febrero y septiembre sean los mejores meses ya que es cuando menos visitantes hay y también son periodos secos. Los guías y porteadores son obligatorios a la hora de ascender a la gran montaña; por termino medio hay que contratar 2 porteadores por persona, un guía cada 4 personas y un cocinero cada 8; aun asi solo el 35% de los excursionistas que salen de la puerta de Marangu (Marangu gate) alcanzan la cima del Kilimanjaro debido al mal de montaña. Existen 5 vías de acceso a la cima: la ruta Umbwe (poco concurrida y para montañeros experimentados),la ruta Machame (es el itinerario mas difícil pero mas bonito), la ruta Mweka(la mas corta y directa pero con un desnivel muy pronunciado),la rutaShira (la mas larga y menos concurrida) y la ruta Marangu que es la mas famosa, la mas popular y la mas concurrida. Esta es también la mas fácil. Lo ideal es realizar la ascensión en 5 días y 6 noches.


 

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